[Only in Dutch]

Comate, KMO Dienstenbedrijf van het Jaar

“We geven de voorkeur aan investeren in mensen.”

Wouter Foulon en Sander Van den dries

TEKST Sanderijn Vanleenhove – FOTO’S Dieter Telemans

Op 4 december vorig jaar ging Comate uit Leuven met de UNIZO-award ‘KMO Dienstenbedrijf van het Jaar’ lopen. Het bedrijf vertaalt ideeën naar een concreet prototype. Waarop de klant het in productie brengt. Innovatie en technologie combineren met design is hun drijfveer. “Het mooiste moment is wanneer een product van de band rolt en werkt. En dan zijn wij alweer bezig met het te verbeteren of te verfijnen.”

BIJZONDERNEMEND – ZO magazine – Editie Januari 2020; p. 30 – 33

‘Van mij mag de titel worden aangepast van KMO van het Jaar naar Team van het Jaar’, zei mede-zaakvoerder Sander Van den Dries vrijwel onmiddellijk nadat hij de UNIZO-award in ontvangst nam. Ze zijn de titel meteen met het team gaan vieren. Bedenk daarbij dat de jury ook omwille van het personeelsbeleid Comate tot winnaar kroonde. Dan zijn de medewerkers het belangrijkste. Toch?

Oprichter Wouter Foulon: “Onze mensen zijn gewoon top. Niet alleen in hun kennis, maar ook in hun mentaliteit. Vergelijk het met een restaurant. Als jij gaat eten, verwacht je dat jouw maaltijd top is. Maar diezelfde verwachting hebben ook nog 59 andere klanten. De chef moet dus 60 keer een topmaaltijd afleveren. Dat geeft enorm veel stress. Bij Comate is dat niet anders. Elke klant wil dat zijn product een succes is. Onze mensen moeten dus best wat druk aankunnen.”

Sander: “Klanten vragen ons om producten te ontwikkelen die nog niet bestaan. Zoals recent nog een robot om vliegtuigen te poetsen. Wij moeten dan echt ‘onze tenen uitkuisen’, want er is geen voorbeeld om van te starten. Tegelijk krijgen onze medewerkers een deadline, ook al weten ze niet eens waar ze gaan eindigen, laat staan hoe ze eraan moeten beginnen. Dat is pittig.”

“Wie bij ons werkt, moet tegen kritiek kunnen. We kunnen ons niet veroorloven dat de klant achteraf zegt ‘waarom heeft Comate daar niet aan gedacht’. Dus moeten we elkaar constant uitdagen en in vraag stellen. Ons team is een geoliede machine. En daarom zijn we ook zo streng in onze selectie. Jaarlijks screenen we zo’n 150 kandidaten, van wie we er 3 of 4 aanwerven. Op sollicitatiegesprekken vragen we altijd wat iemand na zijn uren doet. Als de sollicitant bezig is met pakweg raketten bouwen, dan weten we: ‘dat is hem’. Hij of zij zal met plezier op maandag opstaan, want je mag hier aan geweldige projecten werken.”

 Geniet van je vakantie

Wouter Foulon en Sander Van den dries

Wouter: “Wij vragen veel van onze mensen, maar ze krijgen ook veel terug. We zouden met gemak met een Bentley kunnen rijden, maar we doen dat bewust niet. Omdat we het geld liever in onze mensen investeren. Zo krijgt elke werknemer een persoonlijk budget voor opleidingen in binnen- en buitenland, een dertiende maand, hospitalisatieverzekering enzovoort.”

Sander: “Wij hechten ook veel belang aan flexibiliteit. Wanneer een klant maar om 19u kan afspreken, verwachten we dat de betrokken medewerker erbij is. En wanneer iemand zijn kind om 9u naar de crèche wil brengen, dan is dat ook geen probleem. Onze focus ligt op zo efficiënt mogelijk werken, niet op het aantal uren dat iemand werkt.”

Wouter: “Het is ook geruststellend voor onze mensen dat we niet verwachten dat ze elke dag 16 uren kloppen en in het weekend werken. Ook al moet dat soms wel natuurlijk. Ze krijgen 32 dagen vakantie en we benadrukken dat ze van de rust moeten genieten.”

“Hoe het met onszelf zit? Slecht (lacht). Wanneer je zoveel ambitie hebt als ons, dan kan het niet anders dan dat je altijd met je zaak bezig bent. Maar we nemen wel verlof, hoor.”

Sander: “En je hebt een uitlaatklep nodig. Ik toch. In het weekend moet ik gewoon fietsen of lopen, anders komt het niet goed.”

“Je kan een fantastisch idee hebben, maar als de markt er nog niet klaar voor is, dan moet je er niet aan beginnen.” – Wouter Foulon, oprichter Comate

Beklonken op een familiefeest

Vandaag zijn ze bij Comate met een 50-tal medewerkers, maar 10 jaar geleden was er enkel Wouter. “Ik ben van opleiding productontwikkelaar en werkte al een paar jaar als consultant. Elke keer zag ik hetzelfde probleem. Niemand zette in op hightech waarmee de gebruiker, de poetsvrouw of chirurg of wie dan ook, makkelijk kan werken. De combinatie van design en technologie was tot dan toe onbestaande. Dus ben ik zelf producten beginnen ontwikkelen. Zes jaar later is Sander erbij gekomen.”

Sander: “Wouter en ik zijn neven. Op elk familiefeest vroeg ik hem hoe de zaken liepen. Als ingenieur vond ik het razend interessant wat hij deed. Uiteindelijk vroeg Wouter hoe het nu concreet zat. Wou ik mee aan de kar trekken of niet (lacht)? Ik heb niet lang getwijfeld.”

Sander: “Ze zeggen wel eens dat je moet oppassen om samen te werken met familie. Maar wij denken en willen hetzelfde. En we durven ook alles zeggen tegen elkaar. Onze familiefeesten zijn nog altijd even plezant, wees gerust.”

Wouter: “Het gros van de ondernemers start met vrienden of familie. En ja, er zijn mislukkingen, maar die zijn volgens mij een minderheid. Er zijn heel veel familiebedrijven die het super doen.”

Mislukken hoort erbij

Net zoals Comate dus. Met een omzetcijfer van 2.700.000 euro in 2018, een gemiddelde groei van 30 procent en een jaarlijkse nettowinst van 10 procent lijkt het bedrijf op rozen te zitten. Meerdere jaren op rij prijkte Comate in de Deloitte Fast 50, de snelst groeiende Belgische start-ups. Wouter: “We doen het goed en groeien inderdaad, maar we blijven daar bescheiden in. In vergelijking met de wereld zijn we nog altijd relatief klein. Groei is trouwens geen doel op zich.”

Sander: “Natuurlijk is het helemaal anders met 10 werknemers dan met 30 of 50. Net zoals we constant onze producten in vraag moeten stellen, doen we hetzelfde met ons bedrijf.” Wouter: “Het feit dat we nagenoeg geen personeelsverloop hebben de afgelopen 4 jaar bewijst dat we goed bezig zijn. Maar groeien betekent veranderen: van team, organisatie, infrastructuur… Maar als je niet met verandering kan omgaan, dan ben je geen ondernemer”.

Hetzelfde geldt voor mislukkingen. Die zijn eigen aan het ondernemerschap. Zeker in een onderneming als Comate. Wouter: “Lukt iets niet, dan neem ik dat net zoals de collega’s mee naar huis. Natuurlijk proberen we mislukkingen zoveel mogelijk te beperken. Daarom weigeren we soms klanten of ideeën. Als je op voorhand al weet dat de filosofie, het engagement of het financiële plaatje niet klopt, heeft het geen zin om te starten.”

“Wij moeten echt ‘onze tenen uitkuisen’, want er is gewoon geen voorbeeld om van te starten” – Sander Van den dries

“Om een voorbeeld te geven, iemand wou een autonome wagen ontwikkelen die vluchtauto’s kon tegenhouden. Zo hoefde de politie er zelf niet achteraan te gaan op gevaar van eigen veiligheid. Maar er zat geen businessmodel achter en er bestaan al oplossingen. We hadden gerust 50.000 euro kunnen vragen voor een eerste schets. Maar dat deden we niet. We willen echt dat een project slaagt. Ons doel is om een langetermijnrelatie met de klant op te bouwen. Als een product slaagt, dan komt hij terug met een tweede of derde idee.”

Sander: “Klanten weigeren doen we soms ook om ethische redenen. Alles wat met wapens te maken heeft bijvoorbeeld. We kiezen liever voor positieve projecten met een maatschappelijke meerwaarde.”

Wouter Foulon en Sander Van den dries

Hello Elon Musk?

Zoals ‘de Gripper’ bijvoorbeeld, een chirurgisch instrument dat ervoor zorgt dat de patiënt na een heupoperatie al na anderhalf uur kan stappen. Tegelijk ontlast het de chirurgen en hun team.  Of de autonome sneeuwruimer die ze voor de Amerikaanse en Canadese markt ontwierpen, veel milieuvriendelijker dan de tweetaktsneeuwruimers vandaag. Of de ‘Slimbox’, een compacte verpakkingsmachine waarmee je dozen op maat kan maken, zodat je minder karton verspilt. En zo kunnen we nog even doorgaan. Het zijn stuk voor stuk ontwerpen die ook internationaal hoge ogen gooiden. Wat Sander en Wouter stiekem doet dromen van een telefoontje van Elon Musk om een idee in een product om te zetten. Sander: “Hij heeft jammer genoeg nog niet gebeld. Maar onze ambitie is om topideeën naar Leuven te blijven krijgen. En of die nu komen van een start-up, kmo, prof of multinational, dat is ons eender. Zolang het maar topideeën zijn.”

Wat mij doet afvragen of Sander en Wouter zelf van die topideeën in hun mouw hebben steken. Sander: “Massa’s. Een heel boek vol. Net zoals veel collega’s hier. Maar net omdat je hier werkt, weet je hoe moeilijk het is om een idee te concretiseren tot een product. Je moet je er 100 procent ingooien. En dan nog. Ook al klopt het technisch en is het design perfect, de markt moet het product nog willen. Je kan een fantastisch idee hebben, maar als de markt er nog niet klaar voor is, dan moet je er niet aan beginnen.” En mochten ze nu toch een idee uit hun boek mogen uitwerken? Wouter: “Dan zeggen we zeker niet welk (lacht).”

UNIZO – ZO Magazine Januari 2020 – TEKST Sanderijn Vanleenhove – FOTO’S Dieter Telemans – p 30-33

 

Sander Van Den DriesSander Van den dries, Director of Comate Engineering & Design

 

 

We help you build your product

High quality, smart engineering and attractive design combined. Contact us to discuss the possibilities for your project.